Le Repaire des Sciences
Sciences Physiques et Chimiques

 

 

 

 

     Pourquoi y a-t-il une atmosphère sur Terre ?



 

Cette question en sous-tend d'autres : les molécules atmosphériques sont-elles soumises à la pesanteur ? Si elles n'y sont pas soumises, pourquoi ne s'échappent-elles pas dans l'espace ? Au contraire, si elles y sont soumises, pourquoi ne s'écrasent-elles toutes pas sur la surface de la Terre ?

Les molécules d'air sont bien sûr soumises à la pesanteur terrestre. Cependant, elles restent toujours en mouvement rapide (à peu près à la même vitesse que la balle d'un fusil). L'attraction terrestre réduit la composante verticale de la vitesse dirigée vers l'espace et les empêche ainsi de s'y perdre.
La Lune, par exemple, a une pesanteur trop faible pour retenir son atmosphère, c'est pour cela qu'il n'y en a plus.

Par ailleurs, les molécules de l'atmosphère terrestre tombent effectivement, mais étant parfaitement élastiques, elles rebondissent les unes sur les autres et sur la surface terrestre, et demeurent ainsi toujours au-dessus de la surface.

La hauteur de la limite supérieure de l'atmosphère est déterminée par la vitesse des molécules les plus rapides. Même si la vitesse moyenne des molécules est d'environ 500 m/s, certaines, sept fois plus rapides, poussent des pointes à 3.500 m/s, atteignant des hauteurs record

Cela explique la présence de traces d'atmosphère jusqu'à plus de 600 km au-dessus de la surface terrestre.