Le Repaire des Sciences
Sciences Physiques et Chimiques

 

 

 

 

     Qu'est-ce qu'un sable mouvant ?



 

 

 

Notre Mont Saint-Michel est célèbre pour ses sables mouvants. Dans cet endroit où les marées compte parmi les plus amples d'Europe, la baie se révèle à marée basse tout à fait propice au développement de ces pièges redoutés.

Tout d'abord, n’importe quel mélange eau-sable ne donne pas un sable-mouvant. Pour en avoir un, il est indispensable qu'il y ait une source d'eau ascendante dans le bassin du sable mouvant (nous verrons pourquoi plus tard).


On a un bassin gorgé d'eau et de sable (avec des tas d’autres choses). L'ensemble forme un corps dit thixotrope. Cela signifie que le corps peut subir réversiblement une transformation gel-liquide. La thixotropie (ou thixotropie) signifie donc que si l'on secoue le gel, le sol devient "fluide" et qu'en cessant de le secouer, le fluide redevient gel. Le ketchup, par exemple, est thixotrope. Cette propriété est utilisée dans la fabrication des peintures, entre autres.
Si je tombe dans un tel milieu, par exemple dans du ketchup (ou dans de la mayonnaise), si je ne bouge pas beaucoup, je suis pris dans le gel. Si je bouge, le gel devient fluide, mes bras et jambes bougent mais en raison du caractère colloïdal et de la grande viscosité du milieu, je dépense beaucoup d’énergie mais n'avance pas. Résultat : je me fatigue, m'épuise et si je me retrouve le visage dans le ketchup, je risque de mourir. Même si cela n'arrive pas, je vais mourir suite à l'épuisement.
Maintenant pourquoi faut-il qu'il y ait un courant d'eau ascendant ? Parce qu'il faut en permanence maintenir le sable et l'eau mélangés (dans le cas contraire ils auront tendance à se séparer) ; cela implique que la pression de l'eau ascendante doit être suffisamment importante, ce qui à son tour implique une région plutôt vallonnée, pour que la différence de pression hydrostatique soit importante.
Supposons maintenant qu'un objet plus dense que le sable mouvant tombe dedans. Il s'enfoncera jusqu'à toucher le fond ou s'arrêtera là où la densité du sable mouvant sera égale à sa propre densité. Mais en même temps, comme il y a un courant ascendant, il se peut que le courant le ramène en surface quelque temps après... D'où quelques légendes...

Dans le cas des sables mouvants, donc, c'est la présence de l'eau (en bonne proportion) qui rend le sable plus fluide (moins visqueux) lorsqu'on s'agite dedans. Dans le désert, les sables mouvants sont appelés fesh-fesh ; il n'y a alors pas d'eau, mais le sable est mélangé à de la poussière. Les deux ont une chose en commun : leur viscosité diminue lorsqu'on les remue (c'est pourquoi il n'est pas conseillé de s'agiter lorsqu'on est dedans).